2020年07月01日

ニュートンが感染症の治療法を研究していた。「ペストにはヒキガエルの嘔吐物が効く」

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ニュートンの未公開文書には腺ペストの治療法が

 微積分と物理学の基本法則を発見した、かの有名なあのアイザック・ニュートンが、腺ペストの治療法を開発していた。これは驚きのニュースだが、その詳細を知ったら「ウエッ!」と思うかもしれない。

 当時医学研究にのめりこんだニュートンは、当時流行していた腺ペスト(黒死病)に、ヒキガエルの嘔吐物が効果的であるという直筆の文書を残していたのだ。

ニュートンが書き残したペストの治療法

 1665年、ニュートンがケンブリッジ大学のトリニティカレッジの学生だった頃、腺ペストが大流行したため、大学が一時的に休校になった。この流行は1666年まで続き、ロンドンだけでおよそ10万人が死んだ。

 腺ペストはイギリス全土で猛威を振るい、ニュートンはリンカーンシアにある一族が所有するウールズソープ・マナーの屋敷に引きこもった。

 感染を避けるためのソーシャル・ディスタンス生活が、例の万有引力の法則を始めとする彼の有名な業績が生まれるきっかけとなった。この時期に、ニュートンは数学、物理学、光学の分野で画期的な論理を発見・証明した。

 1667年に大学へ戻ったとき、ニュートンはベルギーの医師ヤン・バプティスト・ファン・ヘルモントの医学研究にのめりこんだ。ヘルモントのペストに関する著書『De Peste』を研究しながら、ニュートンは自分なりのペスト治療法をしたためた。

 これまで未発表だったこの手書きのメモ2ページが、このたび、英オークションのボナムス(bonhams)で競売にかけられることになったのだ。

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アイザック・ニュートンによる手書きの原稿。フォン・ヘルモント医師の『De Peste』を読んだときのメモも含まれている。ラテン語で書かれており、ギリシャ語や錬金術の記号も見られる。

ヒキガエルに嘔吐させ、すりつぶして薬を作る

 治療の詳細はこうだ。まずはヒキガエルを逆さにして煙突の中に3日間吊るす。死の間際にヒキガエルは嘔吐するので、さまざまな昆虫が含まれている嘔吐物をすべて集める。次に、ヒキガエルをすりつぶして粉にし、その嘔吐物と一緒に混ぜて薬を作る。

 ニュートンは、この薬は"感染を退け、毒素を追い出すことができる"最適な治療法だとはっきり記している。

 その他の治療法として、赤い宝石、サファイア、琥珀でできた魔除けのお守りを身につけるといいとも言っている。

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ニュートンが残した未発表の貴重な文書

 ボナムスの書籍・写本の専門家ダレン・サザーランド氏は言う。

ニュートンによるこの手書きのメモは、本質的に『De Peste』についての彼の見解が書かれたもので、ペストの原因と治療法についての推測も含まれています。

このメモは、世界でもっとも偉大な科学的精神の持ち主がペストについて記した、追跡することができた唯一の重要な文書と言えるでしょう


 文書には、"ペストに汚染された場所は避けるべし"といった常識的な所見もある。

 例えば、"感染源となるパピルスに触れたその男は、すぐに針で刺されたような痛みを感じた"とか、"人差し指に感染性の潰瘍ができてから2日後に死んだ"といった観察も含まれている。

 サザーランド氏は、哲学や神秘主義や化学の研究にも熱心だったファン・ヘルモント医師は、ニュートンに多大な影響を与えたとしている。このベルギー人医師は、1605年にアントワープでペストが大流行したときに、自分の体験に基づいて『De Peste』を書いた。

 ニュートンの『De Peste』に関するこの文書は、これまでの彼の研究文献の中には入っていなかったため、世に知られていなかった。1936年にニュートンの子孫が売りに出して以来、個人収集家たちの間で持ち主が変わっていた。

「ニュートンのいわゆる"ほかの文書"には、最近まで関心を示す人はほとんどいませんでした」サザーランドは言う。

 「パンデミックを引き起こすウイルスを撃退するための治療法をあのニュートンが書き残している──これはまさに、絶妙のタイミングで適材が現れたケースといえるでしょう」

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この未発表の手書きの文書はオークションにかけられる予定だ。ボナムスは、ニュートンのこの原稿は8万ドルから12万ドルの間で落札されるだろうと見積もっている。
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